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영광스런 소망: 그리스도의 다시 오심과 하나님 나라의 완성 18

영원한 생명이란 무엇인가?

기독교신앙을 한 마디로 간추리면 주 예수 그리스도를 믿음으로 구원의 생명을 얻는 종교라고 할 수 있다. 교회는 언제나 이 말씀에 근거해서 세상에 복음을 전파해왔다. 따라서 구원과 영생을 얻는 길에 대한 중대한 가르침을 제공하는 구절로 요한복음 3장 16절이 기독교의 핵심을 표현한다고 해도 결코 지나친 말이 아닐 것이다. “하나님이 세상을 이처럼 사랑하사 독생자를 주셨으니 이는 저를 믿는 자마다 멸망하지 않고 영생을 얻게 하려 하심이라”  
이 구절에 의하면 영생이란 스스로의 노력이나 업적에 기인하지 않으며 선물로 주시는 주님을 믿어야만 얻을 수 있다. 즉 구원받고 영원한 생명을 누리는 길은 오직 주 예수 그리스도를 믿는 것 외에는 다른 길이 없다는 말이다. 만일 그렇지 않다면 예수 그리스도가 유일한 길이 되어야 할 필연성은 존재하지 않으며 다른 구원의 방법도 존재해야 하는 것이다.

이 구절에서 또 하나 주의해야 할 단어는 영생이다. 도대체 영생이란 무엇인가? 오늘 교회는 이 구절을 너무나 당연하게 여겨 이 구절을 매우 단순하고 소홀히 여기는 해석을 가르치고 권장하고 있다. 즉 영생이란 죽음이 없이 영원히 사는 것, 즉 중단되거나 멈춤이 없는 지속적인 삶을 사는 것을 의미한다는 것이다. 여기에 사도신경의 “몸이 다시 사는 것과 영원히 사는 것을 믿사옵나이다”라는 결론은 이런 생각을 확고히 지지하는 것으로 보인다.

그러나 죽지 않고 오래 지속하는 삶을 사는 것이라는 일반적인 생각은 유치하고도 위험한 생각이다. 그저 죽지 않는 삶, 지속성의 측면으로 이해된 영생 개념은 심각한 문제점을 안고 있다. 현재의 삶의 지속되는 것이 영생의 의미라면 죄와 악으로 얼룩진 마음과 삶 자체가 영속화되는 것이다. 단순한 예를 들어보면 극심한 고통 가운데 있는 사람에게는 시간의 모든 순간이 속박이고 지옥과 같은 것이다. 그는 이런 삶의 시간이 빨리 지나가기를 바랄 것이다. 즉 그에게 참된 해방은 이 시간이 끝나는 것이지 지속되는 것이 결코 아니다. 영생에는 삶을 치유하고 변화시키는 요소가 들어 있어야 하는 것이지 삶의 시간을 연장하는 것으로는 아무 의미가 없다. 영생은 삶의 질적인 변화를 수반해야 한다.
요한복음 3장 16절은 영생이 예수 그리스도를 믿음으로 얻는 선물임을 강조하지만 그 영생이 무엇인지 구체적으로 설명하지 않는다. 그러나 한 가지는 분명한데 멸망하지 않는다는 말은 그리스도를 믿음으로 얻는 선물이 육신적 죽음의 극복 이상이라는 차원을 수반한다는 것이다. 요한복음 5장 24절을 보면 영생을 얻는다는 말이 심판을 받지 않는다는 말과 연결되어 있다. 즉 영생은 죄로 인한 죽음과 저주를 극복하는 하나님의 선물이다.

영생을 이해하는 데에 있어서 가장 중요한 단서를 제공하는 것은 바로 요한복음 17장 3절이다. “영생은 유일하신 참 하나님과 그의 보내신 자 예수 그리스도를 아는 것이니이다.”(요 17:1~3) 이 구절을 자세히 보면 영생은 그 무엇을 받는 것이 아니라 아는 것, 그것도 유일하신 하나님 아버지와 보냄을 받는 주 예수 그리스도를 아는 것이라고 말하고 있다. 즉 영생이란 행동이나 어떤 조건을 만족시키는 것이 아니며  죽지 않는 생명을 얻는 일종의 증서를 받아서 나중에 요구하는 그런 차원이 아니라는 것이다. 영생은 오직 하나님을 아는 것과 직결되어 있다.

여기서 ‘믿는다’는 말 대신에 ‘안다’라는 말이 사용된 것을 주목할 필요가 있다. 참 신앙은 인간의 본래적 목적인 하나님을 아는 것이다. 즉 ‘안다’는 말과 ‘믿는다’는 말이 다르지 않다는 것이다. “우리가 다 하나님의 아들을 믿는 것과 아는 일에 하나가 되어 그리스도의 장성한 분량이 충만한 데까지 이르리니”(엡 4:13) 하나님 아버지를 아는 지식은 인간됨의 본래적인 모습에 속하지만 죄로 인해 이 지식이 흐려지고 왜곡되었으며 사시고 참되신 하나님이 우리 존재 안에 회복되어야 하는 당위성이 생겨난 것이다.  

이 지식은 묵상이나 철학적 사변과 논리를 통해 얻어지는 것이 아니다. 그럼에도 불구하고 유일하신 하나님과 독생자 예수 그리스도를 아는 것이 없으면 영생이 없다. 영생은 하나님께 대한 지식을 의미하며 이 말은 곧 하나님을 얻는다는 말과 같다. 우리에게 참으로 필요한 것은 영생이라는 별도의 선물을 받는 것이 아니라 바로 하나님 자신을 얻는 임마누엘의 복이다. 그러므로 영생은 다른 목적을 가지지 않는다. 오직 삼위일체 하나님을 아는 것이다. 단지 죽음이 가져오는 공포 때문에 예수님을 믿고 죽음을 이기는 그런 차원이 영생이라고 착각해서는 안된다. 영생은 오직 예수 그리스도를 알고 만나는 그 자체에 놓여있다. 주님이 모든 것이라 고백하는 지식이 곧 영생하는 삶이다. 영생은 오직 주님께 초점을 맞춘다.

이런 측면에서 보면 영생이란 천당에 가는 것도 아니며 언젠가 부활하여 영원히 죽지 않는 제2의 삶을 얻는 것도 아니다. 영생은 지금 이 곳에서 주님을 아는 것이며 이 지식이 곧 영생인 것이다. 주님을 아는 사람은 바로 지금 영생을 얻었고 사망에서 생명으로 옮긴 것이다. 그런 사람은 죽어서 천당에 가는 것이 아니라 이미 천국 안으로 침투해 들어온 셈이다. 예수 그리스도를 아는 사람은 이미 하나님 나라의 생명과 능력이 그 삶 안으로 침투해 들어와 있다. 즉 그는 천국 안으로 들어와 있으며 천국이 그의 삶 안으로 들어와 있는 것이다. 그는 이미 영생을 누리고 있으며 영생은 우리 안에 들어와 있으며 우리는 주님의 생명 안에 들어와 있다.


 
조용수 목사
한국침례신학대학원 MDiv
남침례신학교, 조직신학 박사,
현 조지아 크리스챤대 조직신학 교수





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